Secrets de la technologie soviétique

Premiere diffusion: vendredi 16.11.2018, 20:15 ZDFinfo

Une production de zb Media pour ZDF 2018 (45 min.)

Réalisateur : Stephan Bleek
Scénario: Stephan Bleek, Peter Kocyla.
Caméra : Oliver Portmann, Elias Bleek
Montage : Gaby Kull-Neujahr, Maria Zimmermann

Histoire de la technologie soviétique

La plupart des gens associent la technologie soviétique à un équipement simple mais robuste pour la steppe sibérienne. Très peu de gens savent que la Russie est l’un des pays les plus avancés au monde dans le domaine de la haute technologie depuis de nombreuses décennies. Presque personne n’a jamais vu le Monstre Caspien, un vaisseau volant. Ou a volé avec le Concorde soviétique. Qui connaît la navette soviétique de Bourane ou la première femme dans l’espace ? Les techniciens russes ont réalisé les rêves humains. Ils ont servi le prestige d’un système qui se considérait supérieur en science et technologie. Le film montre des clichés fascinants, récemment découverts, tirés des archives techniques russes, secrets d’un empire perdu.

Projets techniques soviétiques

Le film montre des exemples de projets de haute technologie dans l’histoire de l’Union soviétique.

Le Tokamak

Au milieu des années 1950, Andrei Sakharov et Igor Tamm ont conçu le réacteur de fusion Tokamak. Dans un Tokamak, un plasma chauffé à plusieurs millions de degrés est enfermé dans un champ magnétique annulaire de sorte qu’il flotte sans contact. Les réactions de fusion nucléaire ont lieu dans ce plasma, au cours desquelles d’énormes quantités d’énergie sont générées. Un réacteur à fusion est relativement propre, aucun déchet hautement radioactif n’est produit. Il brûle “l’eau” et nous ouvre ainsi une source d’énergie inépuisable. Les obstacles techniques sont cependant énormes, car un plasma chauffé à plus de 100 millions de degrés ne peut être maintenu stable qu’avec un grand effort.

En Union soviétique, le réacteur Tokamak a été développé sous la direction de Lev Arzimowitsch à l’Institut Kurtschatow de Moscou et, à la fin des années 60, des températures de 10 millions de degrés ont été atteintes pour la première fois, preuve de la faisabilité du concept Tokamak. Malgré la guerre froide, la coopération internationale entre physiciens nucléaires se poursuit déjà dans le domaine de la recherche et du développement. Les installations d’essai du tokamak sont actuellement situées à Culham, en Grande-Bretagne, à Garching près de Munich, en Russie, en Corée, au Japon et aux États-Unis.  Le réacteur de fusion ITER actuellement en construction dans le sud de la France doit produire plus d’énergie que nécessaire pour chauffer le plasma pour la première fois. La production d’électricité, si ITER fonctionnait, serait possible avec la prochaine grande centrale de DEMO. Lev Arzimowitsch a déjà répondu à la question de savoir quand la première centrale électrique Tokamak fonctionnelle sera construite : “Quand l’humanité en aura besoin ou un peu plus tôt”.

Voyage spatial – Spoutnik, Vostok, Soyouz

Dans les années 1950, l’Union soviétique a été le pays qui a fait d’importantes contributions pionnières aux voyages spatiaux. Quitter le globe et ouvrir le cosmos étaient des rêves enracinés dans la culture russe depuis le XIXe siècle. Konstantin Ziolkowski est un pionnier visionnaire de l’espace. Il a établi l’équation de base de la fusée, qui prouve qu’il est possible de surmonter la gravité. Dans les années 30, le jeune ingénieur Sergej Koroljow pousse la construction de fusées soviétiques. Son destin est caractéristique de l’histoire du système soviétique. En 1938, il est arrêté et condamné au travail forcé au Goulag pour de fausses accusations. Ce n’est que par chance qu’il survit à la Sibérie et grâce à l’intervention de son ami Andrej Tupolev à Staline, il est libéré en 1944.

Lancement de la R7 avec Spoutnik Foto: Bleek (éditeur)

Après la guerre, Korolyov prend la tête du programme de missiles russes. Les missiles sont conçus à des fins militaires, ils devraient pouvoir transporter des ogives nucléaires en Amérique. Mais après la mort de Staline, Koroljow réussit à convaincre Khrouchtchev, le chef du parti, d’utiliser la fusée opérationnelle R7 pour un vol spatial d’un satellite. Au cours de l’année géophysique internationale 1957, proclamée par l’ONU, Spoutnik a été lancée avec succès dans l’espace avec une fusée R7. Un triomphe de la technologie soviétique qui a déclenché le “choc Spoutnik” aux Etats-Unis parce qu’il a montré combien les Etats-Unis étaient devenus petits et vulnérables. C’est ce que raconte l’historienne Julia Richers dans le film, qui traite des voyages dans l’espace soviétique. En conséquence, Koroljow réussit à atteindre les Space Firsts par douzaines : Yuri Gagarin, le premier homme dans l’espace, Valentina Tereshkova, la première femme dans l’espace, Alexei Leonov, le premier homme à flotter librement dans l’espace.

Youri Gagarine
Youri Gagarine Foto: Bleek (Bearbeitung)
Valentina Tereshkova
Valentina Tereshkova Foto: Bleek (traitement)

Le couronnement aurait dû être le premier vol vers la lune. Les Américains sont à la traîne, mais avec le programme Apollo, ils utilisent d’énormes ressources pour gagner la course vers la lune. La mort précoce de Koroljow a ébranlé le programme spatial russe – il ne pouvait pas terminer la construction de la fusée lunaire N1 qu’il avait conçue. En février 1969, la tentative de lancement de cette fusée et donc le programme de vol sur la lune soviétique échoue. En juillet 1969, un Américain a été le premier homme à mettre le pied sur la lune.

Lancement de la fusée lunaire N1 1969
Lancement de la fusée lunaire N1 1969 Foto: Bleek (traitement)

L’avion supersonique TU144

Lorsque les Britanniques et les Français ont présenté leur projet d’avion de ligne supersonique Concorde à la fin des années 50, Khrouchtchev a fait de même. L’Union soviétique est également appelée à devenir la première dans ce domaine. Le bureau d’études d’Andrej Tupolev est chargé de construire un superplan similaire en seulement 5 ans. Le TU144 est très similaire à son concurrent Concorde dans de nombreux détails. Qu’est-ce qui est dû à l’espionnage, qu’est-ce qui est dû aux normes techniques? Le soir du Nouvel An 1968, le Tupolov 144 effectue son premier vol, son décollage et son atterrissage sont parfaits. Une fois de plus, l’Union soviétique a atteint sa destination avant ses concurrents occidentaux et ouvre l’ère supposée prometteuse des vols supersoniques de passagers.

TU 144 au musée de Sinsheim
TU 144 au musée de Sinsheim, Allemagne. Photo: Elias Bleek

L’avion réussit de nombreux autres vols d’essai, mais en mai 1973, un avion s’écrasa spectaculairement du ciel lors du salon du Bourget, près de Paris. L’accident n’avait évidemment pas de causes techniques, mais les dommages à l’image étaient énormes. Bien que le TU144 soit toujours en service entre Moscou et Alma Ata, le projet totalement non économique est rapidement abandonné.

La Station spatiale internationale

Après l’échec du programme lunaire, le vol spatial soviétique N1 se concentre sur le développement des stations spatiales. Ici aussi, des considérations militaires se trouvaient au début, les cosmonautes devraient photographier le territoire de l’adversaire à partir de l’univers. Mais le programme Saljut deviendra bientôt un projet civil. Les développements russes pour le couplage des vaisseaux spatiaux et la construction modulaire d’une station spatiale sont révolutionnaires. Un épisode demeure le programme Apollo Soyouz en 1975, dans lequel un vaisseau spatial américain et un vaisseau soviétique s’amarrent dans l’espace pour la première fois. La célèbre poignée de main d’Alexei Leonov avec Thomas Stafford reste un épisode – jusqu’à ce que les vols américains vers la station MIR et l’ISS aient lieu après la fin de l’Union soviétique.

Bourane

Le dernier grand projet spatial soviétique a été la navette Bourane, qui a été construite dans les années 1980. Il était destiné à un usage militaire, comme la navette spatiale américaine. Bourane pouvait décoller et atterrir entièrement automatiquement. Le premier vol de la fusée massive Energia avec un engin spatial Bourane, le 15 novembre 1988, a été sans faille. Le problème des navettes est leur manque de rentabilité. Un vaisseau spatial de 105 tonnes doit être lancé dans l’espace, ne transportant qu’une charge utile maximale de 30 tonnes. Puisque la bonne vieille fusée Soyouz est beaucoup moins chère et plus efficace. Il nécessite de l’énergie pour une charge utile de 20 tonnes sans avoir à transporter un dispositif supplémentaire lourd.

Buran Photo: Bleek (éditeur)

Ekranoplan

Un autre objet du film est l’Ekranoplan. Ekranoplan était un avion militaire à effet de sol, une sorte d’hermaphrodite entre navire et avion. Il commence dans l’eau et augmente à une vitesse croissante jusqu’à 10 mètres d’altitude de vol. Là il peut voler en avant avec 500 Kmh. Le gros problème, cependant, c’est le virage en vol, qui comporte toujours le risque de contact avec l’eau. Pour cette raison, plusieurs machines d’essai ont été impliquées dans un accident. Lorsque les militaires se désintéressent de l’avion, la fin des années 80 arrive pour les avions exotiques. Ekranoplane était un développement ultérieur des hydrofoil boats, qui sont encore utilisés sur les eaux russes et aussi dans la Méditerranée aujourd’hui. L’aéroglisseur britannique Hoovercraft a également été mis en réserve.

Technologie et société soviétique

Éducation, science et technologie

“La science et la technologie ont joué un rôle particulier dans l’histoire de l’Union soviétique “, explique Mikhaïl Turnyanskiy, de l’organisation EURO-FUSION. Euro Fusion coordonne les activités des pays européens dans la construction du réacteur de fusion Tokamak ITER dans le sud de la France. M. Turnyanskiy souligne le rôle particulier des vastes efforts d’éducation entrepris par les dirigeants soviétiques immédiatement après la révolution d’octobre 1917. Pour les révolutionnaires communistes, la réalisation de leurs rêves d’avenir était liée au développement de l’éducation, de la science et de la technologie.

Les revers du stalinisme

La période du stalinisme, au cours de laquelle de nombreux scientifiques et techniciens ont été arrêtés et ont disparu dans le Goulag, a considérablement ralenti la modernisation de la Russie, mais après la Seconde Guerre mondiale, les changements technologiques se sont accélérés rapidement. “Si vous imaginez l’état dans lequel se trouvait l’Union soviétique après la fin de la Seconde Guerre mondiale et que seulement 10 ans plus tard ce pays a pu transporter le premier Spoutnik dans l’espace, c’est quelque chose qui a étonné l’opinion publique mondiale”, explique l’historienne Julia Richers, professeur à l’Université de Berne.

La technologie et la guerre froide

Bon nombre des grands projets technologiques soviétiques sont liés à la course aux armements de la guerre froide. Il en va de même pour les voyages spatiaux. Ou l’énergie atomique – sous forme de fission et de fusion nucléaires. Mais les scientifiques et ingénieurs soviétiques participent activement à des projets civils. C’est ainsi qu’Andreï Sakharov, lauréat du prix Nobel de la paix, qui avait déjà conçu le concept du réacteur à fusion Tokamak au milieu des années 1950. Sakharov a été choqué par l’effet de la bombe H qu’il avait co-développé lui-même. “Ton test a tout changé en moi”, écrit-il dans ses mémoires.

Ou encore Sergej Koroljow, le “père” de la fusée R7, qui a transporté le Spoutnik dans l’espace et qui est encore très fiable aujourd’hui en tant que fusée Soyouz dans l’espace civil. Korolyov convainc la partie et le chef de l’Etat Nikita Khrouchtchev des avantages des voyages spatiaux civils – pour le prestige du pays et pour la science. Le lancement de Spoutnik, le premier satellite terrestre de l’humanité, et le premier homme de l’espace de l’humanité, Yuri Gagarin, représentent les grandes réalisations pionnières de la technologie soviétique. Tout comme la première femme dans l’espace, Valentina Tereshkowa, est devenue le symbole célèbre du monde social du socialisme, dans lequel l’égalité entre hommes et femmes devait être réalisée. Le prestige et la propagande jouent un rôle majeur dans le financement des grands projets technologiques.

La superpuissance technologique

À la fin des années 1950, l’Union soviétique se présentait comme une puissance scientifique et technologique impressionnante. “La science et la technologie soviétiques étaient alors parmi les meilleures au monde “, explique le professeur Paul Josephson de l’Université du Maine. Les côtés négatifs du stalinisme semblent avoir été surmontés et la voie vers un brillant avenir communiste semble grande ouverte. Mais c’est différent.

L’ère Brejnev – temps de stagnation

Déjà au milieu des années 60, un affaiblissement est perceptible. Après la crise cubaine, Leonid Brejnev prend la direction de l’Union soviétique – il est pour la stagnation plutôt que pour un progrès orageux. Les faiblesses de l’économie planifiée et des structures de commandement traditionnelles de la société se révèlent dans l’échec de projets techniques prestigieux : le programme de vols lunaires soviétiques échoue, le premier avion supersonique, le Tupolev 144, devient un flop et un relâchement coûteux, et un manque de niveau technologique, notamment en microélectronique, pose aux scientifiques et techniciens des problèmes sérieux pour continuer sur les chemins choisis. “Il ne s’agit pas de décréter d’en haut : ” Tu seras innovateur ” ou ” Tu feras ceci et cela dans cinq ans “, parce que comment planifier les inventions de demain, alors que tu ne peux même pas savoir lesquelles elles seront “, décrit l’historien Paul Josephson dans son contexte.

En physique nucléaire, les équipes de recherche soviétiques autour de Lev A. Artsimowitsch ont fait leur percée à la fin des années 1960. “A l’Institut Kurtschatow de Moscou, ils parviennent pour la première fois à atteindre des températures supérieures à 10 millions de degrés Celsius avec le Tokamak “, explique Denis Kalupin d’EURO-FUSION, et le physicien munichois Harald Lesch ajoute : ” Un tourisme scientifique vivant s’est immédiatement développé à Moscou. Et le principe du tokamak est devenu le concept accepté dans la recherche sur les réacteurs à fusion.”

L’effondrement et ce qu’il nous reste à faire

L’ère Brejnev s’achève dans les années 1970 avec la perte du leadership technologique de l’Union soviétique dans certains domaines. La terre glisse vers l’effondrement. Le professeur Klaus Gestwa de l’Université de Tübingen décrit l’état de l’Union soviétique comme une “modernisation archaïque fondée sur l’industrie lourde du charbon, du pétrole et de l’acier”. Gorbatchev tente de renverser la vapeur avec ses réformes. Au cours de son séjour dans le domaine de la technologie spatiale, de nouveaux projets de grande envergure voient le jour. La station spatiale MIR et la navette spatiale soviétique Bourane. Bourane vit un destin tragique. Dès qu’il est terminé, l’empire soviétique s’effondre et le projet est enterré sous les décombres. Mais la station spatiale de l’ISS, dont le noyau et le concept sont basés sur des modules perfectionnés du MIR, montre une fois de plus ce qui reste : la coopération pacifique internationale dans les projets scientifiques et techniques.

Sur la base des considérations théoriques d’Andrey Sakharov, la centrale de fusion ITER est aujourd’hui construite conjointement par 34 pays. Le Tokamak pourrait couvrir les besoins énergétiques de la civilisation technique d’une manière propre et climatiquement neutre. Le rêve d’Andreï Sakharov, qu’il a communiqué au public mondial dans son célèbre manifeste de l’été 1968, consistait précisément en ceci : dans la coopération pacifique de la communauté mondiale pour le progrès scientifique, technique et civilisationnel. Cette coopération est un héritage de l’histoire technologique soviétique.